Mi generación de jugadores estadounidenses estaba celosa de la engreída Inglaterra. Vencerlos fue una gozada | EE.UU

WQué extraña Copa del Mundo es ésta. Está sucediendo dentro de una burbuja y debajo de una nube que todo el mundo finge que no existe. Hablando con nuestros jugadores en Qatar, nadie puede escapar del hecho de que tanta gente murió construyendo estos estadios. Esta es la nube bajo la cual nadie puede respirar, y estos muchachos todavía están tratando de salir y obtener un resultado en el campo.

Y, sin embargo, a los 45 minutos del primer partido de la Copa Mundial masculina de EE. UU. en ocho años, después de tanta ansiedad de todos en el fútbol estadounidense sobre cómo nos iba a ir, el partido de Gales fue el mejor que había visto jugar al equipo en años.

Lo que EE. UU. hizo realmente bien en la primera mitad fue una emboscada organizada en la línea de fondo de Gales, dictando sus líneas de pase. Básicamente, engañar a los muchachos que no están calificados para hacer pases de 30 a 40 yardas para que piensen que ese pase estaba activado. Gales estaba lanzando el balón donde queríamos y EE. UU. tuvo muchos momentos de transición. Si hubiéramos jugado de manera más directa, realmente podríamos haberlos derrotado, pero jugamos seguros.

Luego colapsamos en la segunda mitad y terminamos con un empate 1-1. Todo lo que a la gente le preocupaba al llegar a esta Copa del Mundo se manifestó en esa segunda mitad: me resulta realmente difícil creer que Gales pueda hacer un cambio, traer a Kieffer Moore y descarrilarnos por completo. No teníamos una respuesta para eso.

Todos los que juegan contra Estados Unidos saben que no cambiamos lo que hacemos. Cuando Gales decidió ir a por todas y jugó con tres atrás, ¿por qué no estábamos dispuestos a poner a otro hombre adelante para asustarlos? ¿Por qué permitir que nos vuelvan a inmovilizar? Nuestros muchachos estaban tan ocupados defendiendo que cuando tuvieron el balón estaban demasiado cansados ​​para correr. Christian Pulisic no fue explosivo porque se le pidió que jugara demasiado a la defensiva.

La juventud de nuestro equipo se ha convertido en una excusa para que los fanáticos, los medios, incluso los jugadores, digan que deberíamos tratar esto como una experiencia de aprendizaje para 2026. No lo entiendo. El mañana no está prometido a nadie. Hace muchos años conocí al mariscal de campo Dan Marino. Lo felicité por una carrera increíble y me dijo: “Sí, pero solo fui a un Super Bowl”. La mirada en su rostro era tan desalentadora, y todo su comportamiento cambió. Del mismo modo, siento que nuestros muchachos no entienden lo que es una Copa del Mundo.

Aquí está la otra cosa sobre una Copa del Mundo: Walker Zimmerman cometió un gran error el lunes que condujo al empate de Gales. Me dijeron que en esta Copa del Mundo los jugadores estadounidenses no tienen compañeros de cuarto, todos tienen sus propias habitaciones. De hecho, tuve un día peor que Walker en mi primer partido de la Copa del Mundo: me sacaron una tarjeta roja y perdimos 5-1, y lo único que me salvó ese día fue mi compañero de cuarto. Walker va a ser bombardeado en los medios. Está dudando de sí mismo. Tiene que disculparse con todos. Se siente horrible. ¿Y luego tiene que volver a su habitación solo y tratar de dormir? Eso es lo único en lo que sigo pensando en este momento: ese tipo está lidiando con el peso del mundo, solo. No se puede esperar que seas tan fuerte que puedas manejar eso. Hará falta una mirada, un abrazo, un apretón de manos, una palmada en la espalda, una palabra de aliento de todos sus compañeros a lo largo de los próximos tres días que le sacarán adelante.

Eric Wynalda vence a Gary Pallister durante la victoria de Estados Unidos sobre Inglaterra en 1993. Fotografía: Colorsport/Shutterstock

El siguiente es Inglaterra. Tienen tres jugadores de clase mundial en cada posición. Harry Kane fue el ganador de la Bota de Oro la última vez, y esta vez es una máquina de asistencias. Si hay alguien en el mundo que es bueno provocando un tiro penal, es él. Inglaterra tiene tantas armas: Foden, Grealish, Saka, Bellingham, Sterling, Rice y otras. Tienen velocidad, y los fullbacks de EE. UU. no son los mejores defensores, además tenemos a un Zimmerman nervioso, y Tim Ream está sentado en una tarjeta amarilla. No es ideal. Irán intentó ponerse detrás del balón y obligar a Inglaterra a derribarlos, y eso fue lo que hizo. Fue asombroso. Inglaterra olió el miedo y les arrancó el corazón.

Este es mi consejo para cualquier equipo que se enfrente a un equipo más grande en una Copa del Mundo, como lo está a punto de hacer EE. UU.: No importa cuán nervioso o asustado estés. Tienes que creer en ti mismo, y sin importar lo que sientas, nunca puedes dejar que el oponente vea miedo. Este juego premia la valentía y siempre castigará a los cobardes. La valentía es la capacidad de confiar en uno mismo en un momento de alta presión. Es volver a intentar algo después de fallar las dos primeras veces. Con toda la pompa y la presión, este no es el momento de reinventarse. Tienes que ser quien eres.

Para cualquier jugador estadounidense, este enfrentamiento es único. Si bien jugar contra Brasil y Argentina es como te mides a ti mismo como país, jugar contra Inglaterra siempre se siente personal. En nuestros días había un elemento de envidia: los jugadores de Inglaterra eran ricos, tenían una gran liga y un gran apoyo de los aficionados. Eran engreídos como el infierno. Queríamos ser ellos, pero a nuestra manera. Creo que eso todavía existe.

Después de vencer a Inglaterra en Foxboro en 1993, me acerqué a David Batty para cambiar de camiseta. Él dijo: “¡Bueno, yo no quiero el tuyo!”. Respondí: “Todavía quiero el tuyo porque quiero algo con lo que limpiarme el trasero”. Eso lo hizo reír. “¡Me veo así!” dijo, y se quitó la camiseta. Así es como funciona este emparejamiento. Para los estadounidenses, este siempre es más que un simple juego. Nuestra propia liga, la MLS, lucha para competir con la Premier League por atención y aficionados. Vamos a pubs, no a un bar, a ver partidos. Como jugador de fútbol en Estados Unidos, siempre estás rindiendo homenaje a una pequeña isla. Entonces, cuando tienes la oportunidad de vencer a Inglaterra y realmente lo logras, créeme, no hay nada más divertido que eso.