El rugby de EE. UU. está desesperado después del fracaso de la Copa del Mundo, pero las Águilas insisten en señales de esperanza | Selección de rugby de Estados Unidos

yon Dubai el viernes por la noche, en una frenética pelea de último minuto, el pilar estadounidense Jack Iscaro concedió el penal que Portugal pateó para un empate 16-16, suficiente para asegurar un lugar en la Copa Mundial de Rugby en Francia y condenar a las Águilas a mirar desde hogar.

Los estadounidenses estaban en el torneo de clasificación final porque en julio en Colorado perdieron un partido igual de apretado ante Chile. Luego, un penal de último minuto que podría haber salvado el juego fue anulado, porque el pilar Chance Wenglewski hizo un despeje ilegal.

Wenglewski, de 25 años, es un producto de la Universidad de Lindenwood en Missouri que juega para Nueva York, los campeones de la Major League Rugby. Iscaro, de 22 años, jugó en California Berkeley y ahora es utilero de Old Glory DC. Ambos han pasado por los mejores programas universitarios para jugar por dinero en casa. Tampoco tiene experiencia en Test rugby, Wenglewski con 10 caps, Iscaro solo dos.

Ahora es quizás su hora más oscura, pero tales desventuras pueden ocurrirle a cualquier jugador y hay que aprender de ellas. Wenglewski e Iscaro podrían ser miembros clave de los equipos de las Águilas hasta la Copa del Mundo de 2031, dentro de ocho años, que tendrá lugar en suelo estadounidense. A los 33 y 30 años, si las lesiones y la forma lo permiten, podrían estar en su mejor momento. No hay un puntal en el mundo del rugby que no haya experimentado una buena cantidad de cosas horribles. Es todo el punto. Les gusta.

Otro pilar de las Águilas, David Ainu’u, habló con los periodistas después del partido de Portugal. Nacido en Samoa Americana, también tiene solo 22 años, pero ha visto un poco más de mundo, con 20 partidos internacionales y un contrato con Toulouse.

Ainu’u dijo: “Si estuviéramos en una situación en la que no sintiera que los muchachos dieron todo su esfuerzo, toda su determinación y sangre, sudor y lágrimas en ese campo, creo que sentiría algo más. Pero creo que en este momento, es solo el juego. Todo se redujo a una pequeña decisión y no puedo culpar a los chicos. Todos y cada uno de esos muchachos que pisaron ese campo dieron todo lo que pudieron y al final del día solo fuimos los desafortunados”.

El enorme bloqueo Greg Peterson, que juega en el Newcastle, se quejó un poco sobre la penalización contra las Águilas en un scrum de cinco metros de ataque, en el 16-13, que permitió a Portugal correr campo arriba.

“Creo que han emparejado nuestro scrum y nuestro maul realmente bien, así que les doy crédito”, dijo. “Realmente dieron pasos agigantados desde sus juegos anteriores. Estuvimos bastante bien en términos de conteo de penaltis, excepto probablemente en los últimos 20 minutos. Y sí, todo se redujo a algunas cosas en los últimos minutos… el árbitro se lo dio al otro lado en el scrum cinco, pero eso es solo deporte, ¿no?

También es solo deporte que el entrenamiento de los Eagles pueda cambiar. Gary Gold, una vez asistente de Sudáfrica, luego de London Irish, Newcastle y Worcester, supervisó los resultados, incluida una primera victoria sobre un equipo de primer nivel, Escocia en 2018. Pero desde que Covid destruyó 2020, nada ha sido sencillo. A través de las derrotas clasificatorias ante Uruguay y Chile, una ocultación de 100 puntos de Nueva Zelanda y luego ante Dubai, ha habido una sensación de que un equipo no puede escapar de su destino.

En Dubái, Gold fue asistido por Mario Ledesma, otrora hooker argentino y entrenador en jefe, John Plumtree, recientemente en el cuerpo técnico de los All Blacks, y otro neozelandés que ha viajado mucho, Stephen Brett. A pesar de toda esa experiencia, no fue así.

Felicitando a Portugal por un “partido bien peleado”, Gold dijo: “No hay muchas palabras para expresar lo destrozado que se siente este grupo en este momento. Ambos equipos jugaron 80 minutos intensos y con mucha emoción. Este simplemente no cayó en nuestro camino.

“No puedo exagerar lo orgulloso que estoy de los jugadores y el personal, independientemente del resultado. Hemos aprendido mucho sobre nosotros mismos y nuestras capacidades durante el último año cuando comenzó el viaje de calificación, y estas duras lecciones son las que nos apoyaremos en el futuro.

Rafael Simoes de Portugal monta una entrada de Kapeli Pifeleti, la prostituta estadounidense. Fotografía: Martin Dokoupil/World Rugby/Getty Images

“Esta última gira fue especial ya que tuvimos una serie de nuevos jugadores que levantaron la mano, debutaron en el escenario mundial y ofrecieron algunas promesas para el futuro. Definitivamente dejamos algunas oportunidades de puntos en el campo esta noche, lo que siempre es un reflejo difícil en un juego cerrado. Sin embargo, no se escatimaron esfuerzos y, a partir de ahí, podemos irnos sabiendo que lo dimos todo”.

Los equipos que han ganado la Copa Mundial de Rugby son, por supuesto, de un orden completamente diferente a este equipo estadounidense, que verá Francia 2023 por televisión. Pero hay algo en común: la decepción aplastante a menudo precede al éxito.

Muchos de los jugadores ingleses que levantaron la Copa Webb Ellis en Sydney en 2003 perdieron cuartos de final ante Sudáfrica cuatro años antes. Muchos neozelandeses que ganaron en Auckland en 2011 (y en Londres cuatro años después) estaban en Cardiff en 2007 cuando Francia se quedó con el juego. Muchos de los Springboks que ganaron la final en Tokio hace cuatro años perdieron una semifinal ante Nueva Zelanda en 2015.

Sin duda, el rugby estadounidense enfrenta días oscuros. MLR está inestable, los contratos en el extranjero son difíciles de encontrar y difíciles de mantener. No hay premios por quedar en segundo lugar. El camino hacia 2031 será brutalmente duro. Pero inmediatamente después del empate mortal en Dubai, el capitán de los Eagles, el apertura de Bristol AJ MacGinty, sugirió que no todo está necesariamente perdido.

“Estaba a segundos de nosotros”, dijo. “Es la segunda vez que experimentamos ese tipo de derrota. Es doloroso, pero dimos lo mejor de nosotros… Estoy muy orgulloso del equipo, del grupo, de todos los entrenadores por la cantidad de tiempo que se ha dedicado a ponernos en la mejor posición para esto. Ya casi estaba.