El choque de Inglaterra con Nueva Zelanda puede enviar el rugby femenino a la estratosfera | Copa Mundial Femenina de Rugby 2021

Tay algunos partidos importantes de rugby este mes, pero la final de la Copa del Mundo del sábado entre los Black Ferns e Inglaterra está ahí arriba. El interés se ha disparado a tal punto en las últimas 24 horas que se asegura un récord mundial de asistencia en Eden Park para un concurso con el potencial de lanzar el rugby femenino a otra estratosfera comercial.

Los organizadores dicen que ha habido una gran demanda por los últimos asientos restantes, con miles de neozelandeses clamando por ver a los campeones mundiales defensores contra las Rosas Rojas en un intrigante choque de estilos y perspectivas. Como resultado, el estadio estará lleno hasta su capacidad de 40.000 espectadores, superando el récord anterior de 34.235 para un encuentro femenino establecido en el mismo lugar el mes pasado.

Aquellos que tengan la suerte de asistir serán aún más afortunados si la final ofrece la mitad del entretenimiento generado por las semifinales del sábado, uno de los mejores días en la historia de la Copa Mundial Femenina de Rugby. En realidad, rebobinemos esa oración y borremos la palabra “mujeres”. Si alguna vez hubo una prueba definitiva de que el deporte de equipo femenino puede ser más observable que el equivalente masculino, fue esta.

Quizás Thomas Ramos, anotador de 20 puntos en la victoria masculina de Francia sobre Australia en la Prueba, habría clavado el penalti en el último suspiro desde prácticamente un golpe al frente que la pobre Caroline Drouin arrastró para permitir que los Black Ferns avanzaran a la final. De lo contrario, los dos partidos contenían todos los elementos necesarios para un drama deportivo trascendental, con los jugadores y entrenadores de Francia, Nueva Zelanda, Canadá e Inglaterra colectivamente sirviendo de crédito significativo.

Nueva Zelanda celebra después de derrotar a Francia en la segunda de dos emocionantes semifinales. Fotografía: Andrew Cornaga/AP

Desde la perspectiva de una rama del juego que aún se encuentra en un territorio comercialmente desconocido, también era polvo de oro potencial. La capitana de Inglaterra, Sarah Hunter, lanza una súplica apasionada para una mayor inversión en todos los ámbitos después de que los aficionados de Canadá amenazaron con lograr una notable victoria contra los Red Roses profesionales. “Espero que todas las naciones que no invierten tanto como Inglaterra digan: ‘Ahí es donde tenemos que ir ahora porque eso es lo que necesita el fútbol femenino a nivel mundial’”, instó Hunter. “Esperemos que esta Copa del Mundo sea el comienzo de eso”.

Ciertamente es difícil argumentar, por ejemplo, que Ruby Tui de Nueva Zelanda o Abby Dow de Inglaterra complacen menos al público que, digamos, Sevu Reece o Damian Penaud. Habiendo anotado uno de los tries de la segunda mitad que superaron a la destacada defensa de Francia, el carismático Tui fue también el carismático Tui quien mejor resumió las posibilidades de la final de esta semana desde una perspectiva de marketing.

“El rugby femenino está llamando a la puerta y les diría a todos: ‘No quieren perderse esto’”, dijo la extremo neozelandesa, medallista de oro olímpica de siete en 2020. “Pase lo que pase en la final Solo espero que la gente se vaya y diga: ‘Guau, debería haber estado viendo rugby femenino durante mucho tiempo’. Sabemos que lo tenemos en nosotros y sabemos lo que tenemos que hacer. Es solo un caso de quién va a aparecer. Puedes entrenar a la casa, pero son los momentos de gran presión los que importan”.

Esos miembros de la escuadra de Inglaterra todavía marcados por la derrota ante la misma oposición en la final de 2017 pueden dar fe de ello. Habiendo liderado 17-10 en el medio tiempo en Belfast, las Rosas Rojas cayeron 41-32 y la decepción ha afectado a su entrenador en jefe Simon Middleton desde entonces. “Es un sentimiento de desesperación y uno que no quieres experimentar muchas veces”, dijo Middleton. “Es un caso de tener algo tan cerca que está a tu alcance y luego desaparece. También sabes la diferencia que supondría para el juego y para los jugadores si tienes éxito. Esta semana es exactamente igual”.

Sobre el papel, Inglaterra debería estar bien preparada esta vez, después de haber estado invicto en 30 pruebas y haber trabajado duro en su capacidad para defender una ventaja en el último cuarto. La cuestión será si los candentes corredores de los anfitriones pueden hacerlo mejor que Canadá, que causó muchos inconvenientes a Inglaterra. Patea mal y deja huecos defensivos y la Nueva Zelanda de Wayne Smith, incluso con una posesión mínima, alegremente hará dieciséis en cada oportunidad. “La forma en que los Black Ferns han dado la vuelta en el último año es fenomenal”, reconoció Middleton. “Eso demuestra el impulso que tienen. Es algo que tendremos que arrebatarles.

Tanto Middleton como Hunter parecen estar acercándose a los estadios finales de su administración de Red Rose y les encantaría lograr una victoria en el torneo para impulsar el perfil del evento de 2025, que se llevará a cabo en Inglaterra. “Sería enorme”, dijo Middleton. “Será un torneo increíble de todos modos… pero ganar aquí lo aceleraría como las mujeres que ganan la Euro han acelerado el fútbol. Hay muchos jugadores que empiezan a crujir, pero se trata de cómo te aseguras de que tu preparación física sea lo mejor posible. Entonces se trata de lo que tienes dentro. Ya veremos.”