Conmocionado, Van Vleuten atraviesa el dolor para coronar un año estelar con el oro en la carrera en ruta | Campeonatos del Mundo de Ciclismo de Ruta

Todo cambió a falta de 30 kilómetros para el final. Fue como si se hubiera accionado un interruptor, un nuevo acto comenzó en la función teatral que fue la carrera de élite femenina en ruta en el Campeonato Mundial de Ruta en Wollongong el sábado. Y, demorándose pacientemente entre bastidores, la estrella sorpresa, la holandesa Annemiek van Vleuten, esperando para robar el espectáculo una vez más.

Después de que unas nubes siniestras amenazaran todo el día, de repente empezó a llover. La nación natal de Australia tomó el aguacero como señal: primero Amanda Spratt, dos veces medallista en el Campeonato Mundial, luego la estrella protegida del equipo, Grace Brown, y finalmente la jinete Sarah Roy. Ninguno hace que sus esfuerzos se queden en los caminos locales, pero fue la apertura que necesitaban otras naciones.

Una carrera de control se convirtió en una carrera de caos. El pelotón se dividió a lo largo del camino: grupos de dos y tres con grandes espacios entre ellos, héroes improbables que corrían por su momento en el centro de atención, favoritos en riesgo de escabullirse.

Por encima de todo, casi burlándose de los ciclistas mientras el dramático desenlace se desarrollaba debajo de la lluvia, un arcoíris se abrió sobre la vista panorámica de Wollongong en la costa sur de Nueva Gales del Sur. Un arcoíris a la espera de ungir a la reina del ciclismo de ruta femenino, la mujer que vestirá el maillot arcoíris durante los próximos 12 meses.

Siguieron ataque tras ataque. A medida que amainaba la lluvia, los grupos de cabeza se volvían a juntar y la reducida selección entraba en el kilómetro final. Entonces, de la nada, Van Vleuten hizo lo que hace Van Vleuten. Curando una fractura de codo, sufrida en un accidente desagradable en la contrarreloj por equipos mixtos el miércoles, que a su vez siguió a una actuación mediocre en la contrarreloj femenina el fin de semana pasado, Van Vleuten había pasado desapercibida todo el día. Hasta que llegó el momento y el hombre de 39 años estaba allí cuando contaba.

Surgiendo desde atrás, sorprendió a la selección para alejarse sola. Ninguno de los mejores velocistas del mundo pudo seguirla: el maillot arcoíris se apoderó finalmente de la holandesa. La belga Lotte Kopecky fue la más rápida en llegar a la meta de plata, la ciclista italiana Silvia Persico se conformó con el bronce. Alexandra Manly fue la mejor ubicada para la nación de origen, en el puesto 15

Annemiek van Vleuten de los Países Bajos se aleja del pelotón para ganar el Campeonato Mundial de Ruta. Fotografía: Con Chronis/Getty Images

“Yo era el sirviente hoy, con el codo roto”, dijo un sorprendido Van Vleuten. “Y ahora soy campeón mundial”.

La sorprendente victoria de Van Vleuten corona un año notable en el ocaso de una carrera histórica. La polivalente de Movistar se alzó con el maillot amarillo en la primera edición del Tour de Francia Femenino, junto con la victoria en la clasificación general del Giro Rosa y Challenge by La Vuelta (además de los triunfos en Omloop Het Nieuwsblad y Liège–Bastogne–Liège y podios en Strade Bianche, el Tour de Flandes y La Fleche Wallonne).

“Esta es la mejor victoria de toda mi carrera”, dijo. “Todavía no puedo creerlo. Fui un sirviente tan comprometido hoy [for Marianne Vos] que no estaba pensando en mis posibilidades, solo en el último kilómetro”.

La medallista de oro en contrarreloj y medallista de plata en carrera en ruta en los Juegos Olímpicos de Tokio, campeona mundial de carrera en ruta en 2019 y campeona mundial en contrarreloj en 2017 y 2018, Van Vleuten volverá a usar arcoíris en 2023, en lo que ha indicado que será la última temporada de su carrera. carrera brillante.

“Eso es lo mejor”, así describió Van Vleuten la perspectiva de que su año del canto del cisne sea con el maillot de campeona del mundo.

La carrera en ruta de 164,3 km, la distancia más larga en la historia del evento, que se remonta a más de seis décadas, se desarrolló a la hora del almuerzo desde Helensburgh, justo al sur de Sydney. Después de un descenso controlado desde las tierras altas hacia la costa, comenzaron las carreras en serio a lo largo de pintorescas carreteras junto al mar. El pelotón no tuvo tiempo de contemplar el paisaje, ni siquiera el icónico Sea Cliff Bridge, con una serie de enérgicos primeros intentos de fuga.

La francesa Gladys Verhulst fue la primera en hacer un ataque, con las naciones dominantes en el grupo (Italia, Holanda y Australia) contentas con permitir que la velocista tomara el camino. Pero Verhulst fue atrapado 20 km más tarde, después de la ascensión más dura del día, al monte Keira en la escarpa de Illawarra.

La empinada subida fue anticlimática, y ninguno de los ciclistas favorecidos probó suerte; Luchando contra su lesión, Van Vleuten estaba llamativamente tranquila. Dijo que había sido su plan atacar sola en la escalada, pero el dolor la detuvo.

Cuando la carrera entró en la primera de las seis vueltas de un duro circuito urbano, se formó otra escapada: la belga Julie Van de Velde, la joven sueca Caroline Andersson y la británica Elynor Bäckstedt, hermana mayor de Zoe Bäckstedt, que había ganado la carrera en ruta Sub-19 en la mañana.

Fue el ataque del día, en un momento el trío tenía casi dos minutos en el pelotón, pero sin representantes de las naciones de peso pesado, siempre estuvo destinado a la decepción.

Annemiek van Vleuten suma el título mundial en ruta a sus victorias en el Tour de Francia Femenino, el Giro d'Italia Donne y el Challenge by La Vuelta.
Annemiek van Vleuten suma el título mundial en ruta a sus victorias en el Tour de Francia Femenino, el Giro d’Italia Donne y el Challenge by La Vuelta. Fotografía: Dean Lewins/AAP

Finalmente, las actuaciones preliminares llegaron a su fin. Después de una breve distensión en el pelotón, comenzaron los fuegos artificiales y Van Vleuten se robó el espectáculo. Un final notable de una de las mejores ciclistas de todos los tiempos, inesperado y totalmente predecible a la vez.

“Sí”, dijo Van Vleuten, haciendo una pausa, aparentemente todavía aturdido por la victoria. “Es toda una historia”.

Niamh Fisher-Black de Nueva Zelanda ganó la categoría Sub-23, una carrera dentro de la carrera, en contraste con la carrera de categoría de edad separada para los hombres. La UCI ha prometido remediar esta persistente desigualdad para 2025. El británico Pfeiffer Georgi ganó la medalla de plata.

Los campeonatos del mundo concluyen el domingo, con la carrera en ruta masculina de élite. La pareja belga Wout van Aert y Remco Evenepoel, el dos veces ganador del Tour de Francia Tadej Pogačar y el favorito local Michael Matthews estarán entre los contendientes por el maillot arcoíris en el agotador recorrido de 266,9 km.