Canadá consigue todo menos los puntos ante Bélgica en la vuelta del Mundial | Canadá

TLas oportunidades llegaron una tras otra. De lejos y de cerca. De córners, tiros libres y juego abierto. Los intrépidos advenedizos de Canadá que han pasado los últimos dos años cambiando el orden de larga data del fútbol norteamericano habían llegado al escenario mundial y lo estaban llevando al equipo número 2 del mundo.

Todos ellos brillaron la noche del lunes, desde los protagonistas hasta los actores secundarios. Stephen Eustaquio, Jonathan David, Tajon Buchanan, Alphonso Davies, Richie Laryea, Junior Hoilett, Alistair Johnston y el eterno capitán Atiba Hutchinson, tres meses antes de cumplir 40 años, exigieron a la defensa belga y a su portero de clase mundial. Cualquiera de ellos podría haber pasado a la historia como el primer goleador de Canadá en una Copa del Mundo masculina.

El entusiasmo de ataque acelerado que había definido el desgarro de los canadienses en la clasificación de Concacaf, y su primera aparición en la Copa Mundial masculina en casi cuatro décadas, produjo no menos de 10 tiros en la primera media hora. Cada intento sucesivo siente a la manada de fanáticos viajeros de Canadá, ya con la garganta llena desde la primera aparición del equipo hasta Started from the Bottom de Drake y un canto entusiasta del himno nacional de Canadá, en una pared de sonido ensordecedor.

Luego, a un minuto del medio tiempo, un sueño comienza a convertirse en una pesadilla. Desde casi la nada, Michy Batshuayi corrió hacia la pelota perfecta de Toby Alderweireld y la enterró clínicamente en la esquina más alejada de la red, dejando a una constelación de camisas blancas congeladas en un silencio atónito. Fue la primera oportunidad sólida de los belgas en el juego y, en última instancia, todo lo que necesitaban para escapar con tres puntos encantados.

“Abordamos el juego con la mentalidad correcta”, dijo Hutchinson, el único jugador canadiense que estaba vivo la última vez que el país participó en una Copa Mundial masculina. “Hay seis puntos más por jugar. Todo el mundo en nuestro vestuario sabe lo que somos capaces de hacer. Es solo un juego que no salió como queríamos hoy”.

El regreso de Canadá al evento más grande del deporte después de una ausencia de 36 años nunca iba a ser fácil. Atraídos en un grupo con un par de gigantes europeos recién llegados a los cuartos de final en 2018 (un equipo belga en el invierno de una generación dorada y Croacia, subcampeón hace cuatro años), Les Rouges siempre enfrentaron una subida cuesta arriba para llegar a la etapa eliminatoria.

Pero esta, una derrota por 1-0 en un partido que dominaron en gran medida, dolerá. Y no solo porque Davies, el lateral del Bayern de Múnich de 22 años y la estrella indiscutible de este grupo fanfarrón, fue negado desde el punto de penalti en el minuto 10 después de que el imperturbable Thibaut Courtois se lanzara correctamente a su derecha.

El penal fallado por Alphonse Davies resultó crucial. Fotografía: Martin Rickett/PA

Los equipos simplemente no juegan tan bien y pierden muy a menudo. Canadá se convirtió en el primer equipo en intentar al menos 20 tiros y un penal en un juego sin marcar desde 1978. Las estadísticas avanzadas solo agregó más contexto a la injusticia: los 2,6 goles esperados de los canadienses fueron la cuarta mayor cantidad en una derrota en la Copa del Mundo desde 1966.

“Ganamos debido a nuestra experiencia y la calidad de nuestro arquero y algunas otras cosas”, dijo el entrenador de Bélgica, Roberto Martínez. “Canadá fue mejor que nosotros, pero al final la victoria es más importante que jugar bien. Hicimos lo que teníamos que hacer. Pero tenemos que ser realistas: contra equipos más grandes, hubiéramos perdido este partido”.

Canadá no está más cerca del primer gol del país en la Copa del Mundo que cuando comenzó la noche, pero uno no puede evitar maravillarse de lo lejos que ha llegado. Hace ocho años, Les Rouges ocupaban el puesto 122 en la clasificación de la FIFA, por debajo de Lesotho, Palestina y St Kitts, después de haber quedado fuera de la ronda final de la clasificación de Concacaf una vez más por una paliza de 8-1 a manos de Honduras. Ni siquiera habían estado cerca de clasificarse para la Copa del Mundo desde su primera y única aparición allá por 1986, cuando quedaron fuera de la fase de grupos con derrotas ante Francia, Hungría y la URSS.

Pero sus perspectivas han cambiado drásticamente bajo John Herdman, su manager de 47 años de Consett en el condado de Durham, quien ya era un héroe nacional después de guiar al equipo femenino de Canadá a medallas de bronce consecutivas en los Juegos Olímpicos de 2012 y 2016. Impulsados ​​por un exceso de estrellas jóvenes que se han convertido en grandes contribuyentes en los clubes europeos, entre ellos el ganador de la Liga de Campeones Davies (Bayern Munich), David (Lille), Buchanan (Club Brugge) y Cyle Larin (Besiktas), estuvieron 17 juegos invictos. a lo largo de tres rondas agotadoras de la clasificación de Concacaf hasta la última ventana de juegos y terminó por delante de México y Estados Unidos en la parte superior del grupo.

“Estoy orgulloso de la actuación”, dijo un emocionado Herdman después del partido. “Pero necesitas tomar tres puntos en tu primer juego. Tuvimos la oportunidad esta noche de ser los primeros del grupo, esa era la misión, y la perdimos. Pero estos muchachos demostraron que pueden vivir en este escenario y creo que enorgullecieron a los fans y les hicieron sentir que pertenecen aquí”.

Los cambios en la cultura mayorista de Herdman son un buen augurio para 2026, cuando Canadá sea coanfitrión de la Copa del Mundo junto con EE. UU. y México. Pero con un partido repentinamente vital con Croacia dentro de cuatro días, mirar hacia el futuro es lo último que tiene en mente.

“Vamos a ir y eff Croacia, eso es tan simple como se pone”, dijo. “Esa es nuestra próxima misión ahora”.